Dauphins morts : comment la nature est devenue une autre victime de la guerre d’Ukraine | Conservation

ETu printemps depuis 30 ans, les défenseurs de l’environnement du parc national des lagunes de Tuzly sur la mer Noire en Ukraine ont creusé des canaux peu profonds depuis les lagunes côtières jusqu’au rivage, reliant les plans d’eau entre eux.

Les ruisseaux, qui existaient naturellement jusqu’à ce que l’agriculture industrielle obstrue les petites rivières qui les alimentaient, sont une voie de passage très fréquentée pour des milliards de petits poissons, qui hivernent dans la mer puis retournent dans les lagons pour se reproduire.

Cette année, il n’y aura pas de creusement. Les plages sont désormais jonchées de mines, posées par l’armée ukrainienne pour parer à une offensive russe. Les chercheurs ont dû abandonner des décennies de travail, et les conséquences pour les plus de 5 000 hérons qui se nourrissent dans les lagunes chaque printemps pourraient être désastreuses.

« Pendant 30 ans, nous avons organisé des scientifiques pour faire de la restauration dans cette zone, pour sauver cette steppe et soutenir cet échange d’eau. Maintenant, il n’y a plus d’entrée depuis la mer Noire, plus de migration de ces poissons, et les aigrettes ont besoin de les manger », explique Ivan Rusev, responsable de la recherche du parc. “C’est vraiment une tragédie.”

Une aigrette garzette, qui peut avoir du mal à se nourrir dans les lagons sans le travail des défenseurs de l’environnement pour restaurer les habitats. Photographie : Serhii Ryzhkov/Alamy

Ce n’est qu’une des innombrables victimes environnementales en Ukraine, dont beaucoup persisteront dans un pays déjà dévasté par le bilan humain et économique de la guerre pendant des années après la fin du conflit. Certains des combats les plus intenses se produisant sur la côte sud, les experts avertissent que les environnements marins et humides le long des mers Noire et d’Azov sont particulièrement menacés.

Oleksandr Krasnolutskyi, vice-ministre ukrainien de la protection de l’environnement et des ressources naturelles, déclare : « Près de 400 000 hectares et 14 sites Ramsar [wetlands designated to be of international importance by Unesco] le long du littoral et le cours inférieur du fleuve Dnipro sont menacés.

Les dommages sont déjà estimés à des milliards de dollars, dit-il, ajoutant que leurs inquiétudes ont un précédent : lorsque la Russie a envahi pour la première fois en 2014, annexant la Crimée et soutenant une guerre séparatiste dans le Donbass, le Kremlin a utilisé une autre zone écologiquement sensible – le Kryva Kosa spit, dans le parc national de Meotyda – comme zone de débarquement pour les troupes, détruisant le plus grand site de nidification européen pour la mouette de Pallas en voie de disparition presque du jour au lendemain.

Rusev a compté plus de 200 bombes frappant les lagons, perturbant les oiseaux aquatiques tels que les avocettes et les pélicans dalmates pendant les périodes critiques de migration et de nidification. “Normalement, nous avons entre 1 000 et 1 500 pélicans blancs, qui migrent d’Afrique”, dit-il. “Maintenant, nous n’en avons plus que 300. Ils sont très perturbés par les bombardements.”

Trois images distinctes montrant les blessures des dauphins en gros plan
Les dauphins trouvés le long de la côte de la mer Noire avaient subi des brûlures dues à des explosions et d’autres blessures aux organes utilisés pour l’orientation. Ils montraient également des signes de famine. Photographe : Kosta Atanasov

Des dauphins morts se sont également échoués en grand nombre sur les plages de la mer Noire, non seulement en Ukraine mais aussi en Turquie et en Bulgarie. Les chercheurs suggèrent que la pollution sonore est susceptible d’être un facteur dans leur mort, y compris une interférence possible du sonar des navires de la marine russe le long de la côte.

Les cratères de bombes menacent également la vie côtière. Les espèces envahissantes profitent du sable fraîchement exposé, tandis que les produits chimiques peuvent modifier la composition du sol dans les écosystèmes de dunes fragiles, s’infiltrant dans les lagons et la mer.

Doug Weir, directeur de la recherche et des politiques à l’Observatoire des conflits et de l’environnement basé au Royaume-Uni, a déclaré: «Généralement, dans les armes commerciales, vous trouvez des métaux lourds et du TNT, du RDX, du HMX. [chemicals in explosives].

« Les métaux lourds sont très persistants dans l’environnement. La plupart des explosifs sont toxiques à un certain degré. Et certains – comme le TNT – se décomposent lors de l’exposition à la lumière en d’autres produits chimiques toxiques.

Bien que les dommages causés par ces polluants ne soient pas immédiatement apparents, l’un des exemples les plus visibles de dommages au littoral ukrainien est le Kinburn Spit, une étendue de sable de 25 miles (40 km) dans la réserve de biosphère de la mer Noire désignée par Ramsar. Début mai, des roquettes ont provoqué des incendies – qui ont brûlé pendant plus d’une semaine et étaient visibles de l’espace – sur plus de 4 000 hectares (10 000 acres).

Les incendies ont également mis en évidence une conséquence plus large de la guerre : l’absence de gouvernance environnementale. Les environnements protégés ne sont pas seulement menacés par les combats, mais aussi par l’incapacité des défenseurs de l’environnement à accéder aux zones déchirées par la guerre.

“De toute évidence, le feu aurait été maîtrisé et éteint plus rapidement dans des conditions normales”, a déclaré Weir. « La plupart des environnements protégés sont des sites fortement gérés, et ils ont tendance à être des écosystèmes déséquilibrés pour quelque raison que ce soit – que ce soit la pollution ou la surpêche. Et cette perte de surveillance et de soutien peut avoir de graves répercussions.

De même, Rusev dit que lui et son équipe n’ont pas été en mesure d’évaluer l’étendue des dommages causés aux dauphins de la mer Noire, car ils ne peuvent pas atteindre de vastes étendues de la côte ukrainienne et ne peuvent pas dire combien de dauphins se sont échoués.

Il estime que jusqu’à 2 000 personnes pourraient avoir été touchées. “C’est une tragédie parce que nous avons une très petite population de trois espèces de dauphins, donc tout individu est un individu rare”, déclare Rusev.

Une grande aciérie à l'ancienne en feu, d'où s'échappent des nuages ​​de fumée
L’aciérie Azovstal à Marioupol, où d’importantes réserves de sulfite risquent de fuir. Photographie : Presse picturale / Alamy

La surveillance à distance a également posé des problèmes similaires autour de l’aciérie d’Azovstal, le dernier bastion de l’Ukraine à Marioupol, où de grandes réserves de sulfite pourraient fuir. “Parce que l’Azov et la mer Noire sont fermées, elles sont particulièrement sensibles aux pressions de la pollution”, explique Weir. “Sur les images satellites, il semble que la zone potentiellement riche en sulfites ait augmenté, mais nous ne pouvons pas le dire avec certitude.”

L’Ukraine est déterminée à demander des comptes pour tous ces dégâts. Vira Porieva, qui coordonne un groupe de travail recueillant des preuves de crimes de guerre contre des plans d’eau, fait partie d’un groupe plus large qui prépare une affaire environnementale contre la Russie. En théorie, la cour pénale internationale peut poursuivre les attaques intentionnelles qui causent sciemment « des dommages étendus, durables et graves à l’environnement naturel ».

Grâce à une subvention internationale, l’équipe de Porieva a collecté et analysé des échantillons d’eau des régions de Melitopol et de Berdiansk pour évaluer l’impact de la guerre sur la qualité. « Grâce aux courageux inspecteurs des parcs nationaux, qui restent dans les régions occupées par la Russie, nous pouvons faire ce travail », dit-elle. Les résultats préliminaires sont attendus dans deux mois, mais même avec des preuves, poursuivre les crimes de guerre environnementaux selon la définition de la CPI est considéré comme pratiquement impossible.

Dans les lagunes de Tuzly, les bombardements se poursuivent. Mais Rusev travaille sans relâche à autant de tâches habituelles que possible, enregistrant les dégâts là où il les trouve.

“Hier, il y avait plusieurs bombes à proximité – les gens sont en sécurité, mais les animaux ont de nouveau été dérangés”, dit-il.

“Très peu de gens s’en inquiètent vraiment, mais je suis la voix de la nature sans voix. Je me battrai jusqu’au bout.”

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