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WASHINGTON – Lors de son audition de confirmation au début de 2021, la secrétaire au Trésor Janet L. Yellen a déclaré aux législateurs qu’il était temps «d’agir en grand» sur un programme de secours en cas de pandémie, minimisant les inquiétudes concernant les déficits à une époque de taux d’intérêt perpétuellement bas et avertissant que l’inaction pourrait signifier une «cicatrice» économique généralisée.

Un an et demi plus tard, les prix flambent et les taux d’intérêt montent en flèche. En conséquence, le rôle de Mme Yellen dans l’élaboration et la vente du plan de sauvetage américain de 1,9 billion de dollars, que le Congrès a adopté en mars de l’année dernière, est analysé au milieu d’un jeu de blâme qui s’intensifie pour déterminer qui est responsable des taux d’inflation les plus élevés en 40 ans. . Après des mois à associer la hausse des prix à des problèmes temporaires de chaîne d’approvisionnement qui se dissiperaient, Mme Yellen a reconnu la semaine dernière qu’elle s’était « trompée », mettant l’administration Biden sur la défensive et se jetant au milieu d’une tempête politique.

“Je pense que je me trompais alors sur la voie que l’inflation suivrait”, a déclaré Mme Yellen dans une interview à CNN, ajoutant que l’économie avait fait face à des “chocs” imprévus qui ont fait augmenter les prix des aliments et de l’énergie.

Les législateurs républicains, qui ont passé des mois à blâmer le président Biden et les démocrates pour la hausse des prix, ont joyeusement saisi cet aveu comme preuve que l’administration avait mal géré l’économie et qu’il ne fallait pas lui faire confiance pour garder le contrôle politique.

Le département du Trésor s’est empressé de clarifier les remarques de Mme Yellen, affirmant qu’elle reconnaissait qu’elle avait mal interprété l’inflation signifiait simplement qu’elle n’aurait pas pu prévoir des développements tels que la guerre en Ukraine, de nouvelles variantes du coronavirus ou des blocages en Chine. Après qu’un extrait de livre ait suggéré que Mme Yellen était favorable à un plan de relance inférieur aux 1,9 billion de dollars approuvés par le Congrès l’année dernière, le Trésor a publié une déclaration niant qu’elle avait demandé une plus grande restriction des dépenses.

À ce moment ténu de son mandat, Mme Yellen a été confrontée à des questions difficiles sur l’inflation lorsqu’elle a témoigné devant la commission sénatoriale des finances mardi et est susceptible d’être confrontée à des questions similaires mercredi, lorsqu’elle comparaîtra devant les législateurs de la Chambre. Les audiences portent apparemment sur la demande de budget du président pour l’exercice 2023, mais les républicains blâment les politiques de M. Biden, y compris le plan de relance de 1,9 billion de dollars, pour les prix élevés des produits de consommation. Les commentaires de Mme Yellen leur ont donné de l’eau pour qualifier son premier mandat d’échec.

“Comment les Américains peuvent-ils faire confiance à l’administration Biden alors que les mêmes personnes qui se sont si trompées sont toujours aux commandes?” a déclaré Tommy Pigott, directeur de la réponse rapide du Comité national républicain.

Le regard est particulièrement inconfortable pour Mme Yellen, économiste et ancienne présidente de la Réserve fédérale, qui se targue de donner des réponses claires et de rester au-dessus de la mêlée politique.

Mme Yellen a déclaré lors de l’audience de mardi que les niveaux actuels d’inflation étaient “inacceptables”. Elle a souligné que “les perturbations causées par l’effet de la pandémie sur les chaînes d’approvisionnement et les effets des perturbations de l’offre sur les marchés pétroliers et alimentaires résultant de la guerre de la Russie en Ukraine” sont les principales raisons des prix élevés. Elle a déclaré que les initiatives d’énergie propre proposées par M. Biden et les plans de réforme du marché des médicaments sur ordonnance sont des mesures qui pourraient réduire les coûts pour les Américains.

Ces dernières semaines, Mme Yellen a dû défendre les politiques économiques de l’administration Biden alors même que des lignes de fracture sont apparues au sein de l’équipe économique. Elle a exprimé des réserves quant au manque de progrès dans la suppression de certains des tarifs chinois de l’administration Trump, qu’elle considère comme des taxes sur les consommateurs qui n’étaient «pas stratégiques», et elle a hésité à soutenir les propositions d’annulation de la dette étudiante, ce qui pourrait encore alimenter l’inflation si les gens ont plus d’argent à dépenser.

Au cours du week-end, Mme Yellen a de nouveau été critiquée après qu’un extrait d’une biographie à paraître d’elle ait indiqué qu’elle avait cherché en vain à rembourser la facture d’aide à la pandémie en raison de problèmes d’inflation. Le département du Trésor a publié samedi une rare déclaration de Mme Yellen niant avoir soutenu que le paquet était trop gros.

“Je n’ai jamais demandé l’adoption d’un plan de sauvetage américain plus petit”, a-t-elle déclaré, insistant sur le fait que les fonds ont aidé l’économie américaine à surmonter la pandémie et les retombées de la guerre de la Russie en Ukraine.

Pressée par le sénateur Steve Daines, un républicain du Montana, sur la mesure dans laquelle l’argent de relance alimentait l’inflation, Mme Yellen a fait valoir que les pays du monde entier sont tous aux prises avec la hausse des prix et pourtant ils ont poursuivi des politiques fiscales différentes.

“Il ne peut pas être le cas que la majeure partie de l’inflation que nous connaissons reflète l’impact de l’ARP”, a déclaré Mme Yellen.

Mme Yellen a également repoussé l’idée qu’un crédit d’impôt élargi pour enfants inclus dans le plan de relance avait un impact significatif sur l’inflation. Elle a reconnu que cela augmentait la demande et aurait pu entraîner une augmentation « marginale » des prix des denrées alimentaires, mais a déclaré que cela était justifié par le fait que davantage d’enfants avaient accès à la nourriture.

« Cela a considérablement réduit la pauvreté infantile », a déclaré Mme Yellen.

Le crédit…Jason Andrew pour le New York Times

Mme Yellen a semblé s’éloigner de l’opinion de certains démocrates selon laquelle la cupidité et le profit des entreprises étaient les principales raisons de la hausse des prix.

Interrogée par le sénateur Charles E. Grassley, un républicain de l’Iowa, sur la question de savoir si la cupidité était à blâmer, Mme Yellen s’est opposée.

“Je suppose que je vois l’essentiel de l’inflation comme reflétant des facteurs d’offre et de demande”, a déclaré Mme Yellen, évitant la question de la cupidité.

Tout au long de l’année dernière, Mme Yellen a été en grande partie une ardente défenseure publique du programme économique de l’administration Biden. Elle s’est parfois heurtée publiquement à des critiques tels que Lawrence H. Summers, un ancien secrétaire au Trésor, qui a averti que trop de relance pourrait surchauffer l’économie.

Pendant des mois, Mme Yellen – et de nombreux autres économistes – ont qualifié l’inflation de “transitoire”, affirmant que la hausse des prix était le résultat de problèmes de chaîne d’approvisionnement qui se dissiperaient et d'”effets de base”, qui rendaient les chiffres mensuels moins bons en comparaison. avec des prix déprimés au début de la pandémie.

En mai de l’année dernière, Mme Yellen a semblé reconnaître que les propositions de dépenses de l’administration Biden avaient le potentiel de surchauffer l’économie. Elle a noté lors du Sommet sur l’économie future de l’Atlantique que les politiques pourraient stimuler la croissance et que la Fed pourrait devoir intervenir avec des augmentations « modestes » des taux d’intérêt si l’économie reprenait trop.

“Il se peut que les taux d’intérêt devront augmenter quelque peu pour s’assurer que notre économie ne surchauffe pas, même si les dépenses supplémentaires sont relativement faibles par rapport à la taille de l’économie”, a déclaré Mme Yellen.

Mais les indicateurs économiques suggéraient toujours que l’inflation était restée maîtrisée pendant une grande partie de ce printemps. Dans une interview accordée au New York Times en juin dernier, Mme Yellen a déclaré qu’elle pensait que les attentes d’inflation étaient conformes à l’objectif de 2% de la Réserve fédérale et que même si les salaires augmentaient, elle ne voyait pas de “spirale des prix des salaires” à l’horizon. qui pourrait entraîner l’enracinement de l’inflation.

“Nous ne voulons pas d’une situation de demande excédentaire prolongée dans l’économie qui entraîne des pressions sur les salaires et les prix qui se développent et deviennent endémiques”, a-t-elle déclaré, ajoutant qu’elle n’avait pas vu cela se produire.

Au cours des mois qui ont suivi, alors que les prix continuaient d’augmenter, Mme Yellen a reconnu que les problèmes de chaîne d’approvisionnement pour des articles tels que les micropuces – qui sont cruciaux pour une variété de produits, y compris les voitures – étaient pires qu’elle ne l’avait initialement imaginé. Elle a commencé à projeter que l’inflation pourrait durer jusque tard dans l’année.

“Je suis prête à retirer le mot transitoire”, a déclaré Mme Yellen lors d’un événement en décembre parrainé par Reuters, notant que de nouvelles variantes de virus avaient brouillé les perspectives économiques. “Je peux convenir que cela n’a pas été une description appropriée de ce à quoi nous avons affaire.”

Le crédit…Doug Mills/Le New York Times

Jerome H. Powell, le président de la Fed, avait signalé quelques jours plus tôt que la Fed cesserait d’utiliser ce mot pour décrire l’inflation, montrant que Mme Yellen n’était pas en décalage avec d’autres décideurs économiques clés.

Mme Yellen a réitéré mardi qu’elle et M. Powell “auraient probablement pu utiliser un meilleur mot que transitoire”.

Bien que certains républicains aient appelé à la démission de Mme Yellen, des démocrates à l’extérieur et à l’intérieur de l’administration Biden sont venus la semaine dernière à sa défense.

M. Summers a déclaré sur CNN la semaine dernière que Mme Yellen avait fait écho aux opinions de la plupart des économistes traditionnels l’année dernière lorsqu’elle avait minimisé l’inflation et que ces projections incorrectes appelaient à repenser les modèles économiques.

“Le consensus n’a pas vu le risque de surchauffe”, a déclaré M. Summers. “Je me suis trompé de nombreuses fois dans ma vie, mais j’ai vu qu’il y avait une pression de demande très importante qui se développait et cela semblait plausible étant donné qu’il y aurait des goulots d’étranglement.”

Brian Deese, le directeur du Conseil économique national de la Maison Blanche, a rejeté la suggestion selon laquelle Mme Yellen pourrait être mise à l’écart alors que l’administration cherche à changer sa façon de communiquer sur l’économie.

“La secrétaire Yellen est notre principal porte-parole sur l’économie”, a déclaré M. Deese à Fox News la semaine dernière. “Cela continuera d’être le cas, comme cela a été le cas.”

Mardi, Mme Yellen a fait valoir que l’économie américaine était confrontée à un ralentissement potentiellement profond lorsque M. Biden a pris ses fonctions et qu’un plan de sauvetage solide avait du sens à l’époque. Ces fonds, a-t-elle soutenu, ont permis à l’économie de rester forte.

“Nous avons la reprise la plus rapide de tous les pays développés”, a déclaré Mme Yellen. “Il ne fait aucun doute que l’inflation est trop élevée et qu’il faut y faire face, et nous commençons à le faire en position de force.”

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