Pourquoi les prix du gaz aux États-Unis sont à un niveau record et pourquoi ils resteront élevés pendant longtemps

De nombreux facteurs poussent les prix à la hausse, l’essence ordinaire atteignant un record de 4,87 $ le gallon lundi selon l’enquête de l’AAA, soit une hausse de 25 cents le gallon la semaine dernière seulement.

On s’attendait déjà à ce que les prix du gaz franchissent la barre des 4 dollars le gallon pour la première fois depuis 2008, avec ou sans coups de feu tirés en Europe de l’Est ou sanctions économiques imposées à la Russie. Mais maintenant, la moyenne nationale devrait atteindre 5 dollars le gallon au cours des deux prochaines semaines, a déclaré Tom Kloza, responsable mondial de l’analyse énergétique pour l’OPIS, qui suit les prix du gaz pour AAA.

“Je pense que nous atteignons 5 $ quelque part entre ce week-end et le week-end du 16 juin/fête des pères”, a-t-il déclaré.

Plus d’une station-service sur cinq à l’échelle nationale facture désormais plus de 5 $ le gallon pour le carburant ordinaire, et un peu plus de la moitié facture 4,75 $.

Il y a 10 États, plus Washington, DC, où le prix moyen est déjà de 5 $ ou plus : Alaska, Arizona, Californie, Hawaï, Indiana, Michigan, Illinois, Nevada, Oregon et Washington. Plusieurs autres sont à moins d’un centime de 5 $, de sorte que les prix de ces États ne sont probablement qu’à un jour ou deux au plus de franchir la barre.

C’est parce qu’il y a un certain nombre de raisons en plus de la perturbation des exportations de pétrole russe qui fait grimper les prix selon Kloza. Et faire des prédictions sur l’évolution des prix s’est avéré difficile. À mesure que l’école se termine et que les voyages d’été reprennent, la demande et le prix de l’essence augmenteront également, a-t-il déclaré.

“Tout va du 20 juin à la fête du Travail”, a déclaré Kloza. “Nous pourrions certainement voir la moyenne nationale approcher les 6 $.”

Voici ce qui se cache derrière le prix record :

L’invasion russe de l’Ukraine

La Russie est l’un des plus grands exportateurs de pétrole de la planète. En décembre, il a envoyé près de 8 millions de barils de pétrole et d’autres produits pétroliers sur les marchés mondiaux, dont 5 millions sous forme de pétrole brut.

Très peu de cela est allé aux États-Unis. En 2021, l’Europe a obtenu 60 % du pétrole et 20 % sont allés à la Chine. Mais le prix du pétrole est fixé sur les marchés mondiaux des matières premières, de sorte que la perte de pétrole russe affecte les prix dans le monde entier, quel que soit l’endroit où il est utilisé.

Les inquiétudes concernant la perturbation des marchés mondiaux ont conduit les pays occidentaux à exempter initialement le pétrole et le gaz naturel russes des sanctions qu’ils avaient mises en place pour protester contre l’invasion.
Mais en mars, les États-Unis ont annoncé une interdiction formelle de toutes les importations énergétiques russes. Et la semaine dernière, l’UE a annoncé une interdiction des importations de pétrole russe par bateau, qui représentaient environ les deux tiers du pétrole des pays européens importés de Russie. Le pétrole russe est lentement et régulièrement retiré des marchés mondiaux.

Fin des confinements en Chine

L’un des facteurs qui a quelque peu maîtrisé les prix du pétrole a été la flambée des cas de Covid et les règles de verrouillage strictes dans une grande partie du pays. C’était un frein majeur à la demande de pétrole.
Mais alors que la poussée de Covid a commencé à reculer, les blocages sont levés dans les grandes villes comme Shanghai. Et plus de demande sans augmentation de l’offre ne peut que faire grimper les prix.

Moins de pétrole et de gaz provenant d’autres sources

Les prix du pétrole ont plongé lorsque les commandes de maintien à domicile liées à la pandémie dans le monde ont écrasé la demande au printemps 2020, et le brut s’est brièvement échangé à des prix négatifs. En réponse, l’OPEP et ses alliés, dont la Russie, ont convenu de réduire considérablement la production afin de soutenir les prix. Et même lorsque la demande est revenue plus tôt que prévu, ils ont maintenu les objectifs de production à un niveau bas.
Les compagnies pétrolières américaines n’adhèrent pas à ces types d’objectifs de production mandatés au niveau national. Mais ils ont été réticents ou incapables de reprendre la production de pétrole aux niveaux d’avant la pandémie, craignant que des règles environnementales plus strictes ne réduisent la demande future. Bon nombre de ces règles plus strictes ont été réduites ou ne sont pas devenues loi.

“L’administration Biden est soudainement intéressée par plus de forage, pas moins”, a déclaré Robert McNally, président de la société de conseil Rapidan Energy Group, plus tôt ce printemps. “Les gens sont plus préoccupés par les prix élevés du pétrole qu’autre chose.”

Il faut du temps pour augmenter la production, en particulier lorsque les compagnies pétrolières sont confrontées aux mêmes problèmes de chaîne d’approvisionnement et d’embauche que des milliers d’autres entreprises américaines.

“Ils ne peuvent pas trouver de personnes et ne peuvent pas trouver d’équipement”, a ajouté McNally. “Ce n’est pas comme s’ils étaient disponibles à un prix élevé. Ils ne sont tout simplement pas disponibles.”

Les actions pétrolières ont généralement été à la traîne du marché au cours des deux dernières années, du moins jusqu’à la récente flambée des prix. Les dirigeants des compagnies pétrolières préfèrent trouver des moyens d’augmenter le cours de leurs actions plutôt que d’augmenter la production.

“Les compagnies pétrolières et gazières ne veulent pas forer davantage”, a déclaré Pavel Molchanov, analyste chez Raymond James, plus tôt ce printemps. “Ils subissent des pressions de la part de la communauté financière pour qu’ils versent plus de dividendes, pour faire plus de rachats d’actions, au lieu du proverbial ‘drill baby drill’, comme ils auraient fait les choses il y a 10 ans. La stratégie d’entreprise a fondamentalement changé.”

Un des exemples les plus frappants : ExxonMobil (XOM) le mois dernier a annoncé pour la première fois des bénéfices trimestriels de 8,8 milliards de dollars, soit plus du triple du niveau d’il y a un an en excluant les éléments spéciaux. Il a également annoncé un plan de rachat d’actions de 30 milliards de dollars, bien plus que les 21 à 24 milliards de dollars qu’il prévoit de dépenser pour tous les investissements en capital, y compris la recherche de nouveau pétrole.

Non seulement la production de pétrole ilEn retard par rapport aux niveaux d’avant la pandémie, la capacité de raffinage des États-Unis est en baisse. Aujourd’hui, environ 1 million de barils de pétrole de moins par jour sont disponibles pour être transformés en essence, diesel, carburéacteur et autres produits à base de pétrole.

Les règles environnementales étatiques et fédérales incitent certaines raffineries à passer du pétrole à des carburants renouvelables à faible teneur en carbone. Certaines entreprises ferment des raffineries plus anciennes plutôt que d’investir ce qu’il en coûterait pour les rééquiper afin de les maintenir en activité, en particulier avec l’ouverture de nouvelles raffineries massives à l’étranger en Asie, au Moyen-Orient et en Afrique en 2023.

Et le fait que les prix du diesel et du carburéacteur augmentent beaucoup plus que les prix de l’essence montre que les raffineurs transfèrent une plus grande partie de leur production vers ces produits.

“L’économie vous oblige à fabriquer plus de carburéacteur et de carburant diesel au détriment de l’essence”, a déclaré Kloza.

Et avec des prix en Europe encore plus élevés qu’aux États-Unis, les producteurs de pétrole canadiens et américains ont augmenté leurs exportations de pétrole et d’essence vers le continent. Cela a également limité l’offre américaine.

Forte demande de gaz

Mais l’offre n’est qu’une partie de l’équation des prix. La demande est l’autre clé, et bien qu’elle soit très forte en ce moment, elle n’est toujours pas revenue aux niveaux d’avant la pandémie.

L’économie américaine a enregistré une croissance record de l’emploi en 2021, et bien que ces gains aient ralenti, ils restent historiquement forts. La demande est de nouveau stimulée alors que les nombreux employés qui ont travaillé à domicile pendant une grande partie des deux dernières années retournent au bureau.
Le début de la saison estivale des voyages le week-end du Memorial Day a probablement déclenché les augmentations annuelles typiques de la demande d’essence et de carburéacteur. Les compagnies aériennes américaines signalent toutes de très fortes réservations pour les voyages d’été, même avec des tarifs aériens dépassant les niveaux d’avant la pandémie.

La fin de la montée subite d’Omicron et la suppression de nombreuses restrictions de Covid encouragent les gens à sortir de la maison pour plus de shopping, de divertissement et de voyage.

“Venez l’enfer ou les prix élevés de l’essence, les gens vont prendre des vacances”, a déclaré Kloza.

Les déplacements domicile-travail peuvent rester légèrement en baisse. Beaucoup de ceux qui envisagent de retourner au bureau n’y seront que trois ou quatre jours par semaine, et le nombre total d’emplois est encore un peu en dessous des niveaux de 2019. Mais il y aura des périodes, très probablement cet été, avec une demande de gaz plus élevée que pendant des périodes comparables avant la pandémie, prédit Kloza.

“Même avant l’Ukraine, je m’attendais à battre le record”, a déclaré Kloza. “Maintenant, il s’agit de savoir de combien nous battons le record.”

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