SFF Equines revisite les classiques: les livres Black Stallion de Walter Farley

Tout le drame autour du Kentucky Derby de cette année m’a inspiré à relire ma fiction préférée sur les courses de chevaux. Bien sûr, j’ai dû revoir la série Black Stallion, dont j’ai lu la première douzaine de volumes quand j’étais adolescente et adolescente. Je ne peux pas dire que je les ai dépassés car le reste de la série est apparu dans les années 70 et au début des années 80 – j’étais encore et toujours irrésistiblement attiré par les livres sur les chevaux – mais j’étais passé à d’autres auteurs et genres.

Grâce à la magie des livres électroniques et aux gloires de la gratification instantanée, j’ai récupéré une poignée de volumes ultérieurs : Les révoltes de l’étalon noir, L’étalon noir défié, L’étalon noir et la fille, et La légende de l’étalon noir. Ma mémoire des entrées précédentes est étonnamment claire, compte tenu de la durée et du nombre de livres que j’ai lus entre-temps. Les deux films, Les étalons noirs et Le retour de l’étalon noir, ont contribué à cela, mais je n’ai jamais oublié la progéniture. Satan, Black Minx, Bonfire le coureur attelé… ils font partie intégrante de mon mythe personnel.

Et n’oublions pas l’étalon de l’île, Flame, dont la saga recoupe celle du Black. J’ai déjà écrit sur lui ici, parce que Farley a plongé dans la science-fiction dans le deuxième volume, Les courses d’étalons de l’île. Ce livre est en partie responsable de ma tendance à écrire des mélanges de genres étranges.

Ma raison initiale de revenir à Farley était de voir si je me souvenais correctement qu’il écrivait souvent sur le comportement et la mauvaise conduite des étalons dans et autour des hippodromes. Le Noir, son héros-cheval, était essentiellement sauvage, sauvé d’une île déserte par le garçon Alec. Le cheval était à l’origine domestiqué et son propriétaire le traque finalement, mais tous ses instincts naturels tendaient vers le sauvage et le libre. La seule chose qui le relie à une vie domestiquée est son lien avec Alec.

Une grande partie de cela est un fantasme de réalisation de souhaits. Seul un cheval pur-sang enregistré peut courir dans les courses de pur-sang, y compris les trois courses de la triple couronne. Le Black, un Arabe du désert, ne peut à l’origine organiser que des courses par match contre des pur-sang célèbres – il ne peut pas être inscrit à des courses formelles – mais après quelques livres, Farley cesse de s’inquiéter à ce sujet. Les Arabes de race pure des Black sont Satan remporte la Triple Couronne et sa fille Black Minx remporte le Derby du Kentucky. Je suppose que le raisonnement est que les principaux taureaux fondateurs de la race Thoroughbred étaient des Arabes; Pourquoi le Noir ne peut-il pas continuer la tradition ?

Je n’ai appris que récemment que Walter Farley avait écrit Les étalons noirs au lycée et l’a publié en 1941, alors qu’il était à l’université. Ce n’est pas seulement une histoire d’aventure pour garçon dans le moule classique, elle a été écrite par une personne à peu près du même âge que son protagoniste.

Farley ne deviendrait jamais un grand styliste de prose, et son intrigue et sa caractérisation étaient assez basiques. Ce n’est pas un grand talent littéraire. Mais il n’a pas besoin de l’être. Dès le début, il a su raconter une histoire. Et surtout, il connaissait les chevaux.

L’histoire qu’il a racontée en vingt volumes était une variation sur quelques thèmes. Le garçon et seulement le garçon peut manier l’étalon. L’étalon vit pour courir. Il est le cheval le plus rapide du monde. Parfois, il court pour la gloire. D’autres fois, surtout dans les volumes ultérieurs, il court pour la ferme que ses gains ont achetée. Sa progéniture apporte également de l’argent et de la gloire à ses humains.

Dans chaque livre, il y a un antagoniste. Parfois, c’est une crise financière ou personnelle. C’est souvent un rival pour le titre de cheval le plus rapide du monde pour les Noirs. C’est souvent les deux. Habituellement, il y a une course qui détermine le sort du cheval et de la ferme.

Le Noir est un super cheval. Il est gigantesque pour un Arabe, et grossit à chaque livre, jusqu’à ce qu’il ait bien plus de dix-sept mains. C’est même énorme pour un pur-sang.

Et pourtant, ce n’est pas une machine. Dans Les révoltes des étalons noirs, il claque mentalement sous toute la pression qu’il subit. A tel point qu’Henry le dresseur l’envoie à travers les Etats-Unis avec Alec faire une pause repos dans le ranch d’un ami. Mais bien sûr, ceci étant un roman de Walter Farley, les vacances potentielles se transforment en une toute nouvelle série de traumatismes. L’avion transportant le garçon et le Black s’écrase, et le Black s’échappe dans la nature et Alec souffre d’une blessure à la tête qui provoque une amnésie.

Il est en fait assez difficile de lire que le Black est devenu un étalon sauvage et qu’Alec n’a aucun souvenir de son nom, de son passé ou de son cheval. Je ne pouvais pas attendre qu’ils soient réunis. C’est à quel point le lien entre eux est puissant et à quel point il transparaît livre après livre.

Après une série de rebondissements et un méchant ou deux, Alec et le Black sont réunis dans une course à gros enjeux. Pendant la course, la mémoire d’Alec revient, juste à temps pour lui éviter d’être arrêté pour un meurtre qu’il n’a pas commis. Mais ce n’est pas aussi important pour lui, ou pour moi en tant que lecteur, que le fait que le garçon et son cheval soient enfin réunis.

Une autre rencontre passionnante est celle entre le Black et l’étalon Island, Flame. Ces deux stars de l’univers de Farley se sont rencontrées lors d’une autre folle aventure lorsque Black et Alec ont été séparés par un accident d’avion, celui-ci dans les Caraïbes, mais Alec ne sait pas que les étalons se sont rencontrés. Il ne connaît pas non plus l’humain de Flame, Steve Duncan, jusqu’à ce que Steve envoie une lettre de fan à Alec.

Dans la lettre, Steve demande l’aide d’Alec pour inscrire Flame dans une course majeure en Floride. Steve a besoin des gains pour acheter l’île de Flame au gouvernement britannique. Alec lui donne des conseils sur la façon de se qualifier pour la course, mais ne s’attend pas vraiment à ce qu’il en résulte quelque chose.

Non seulement Flame se qualifie, mais il s’avère être un sérieux défi pour la suprématie des Noirs sur le circuit. Il est tout aussi rapide et tout aussi sauvage – et le Noir le déteste. Alec n’aime pas ça et n’est pas très content de Steve non plus. Il n’a pas l’habitude d’avoir un vrai rival dans le monde de la course.

Je pense que Farley s’est écrit un peu dans un coin ici. Il ne voulait pas qu’aucune de ses stars équines ne perde une course, et il voulait clairement que Steve achète son île et permette à Flame et à son troupeau d’y vivre, pour toujours libres. Le Noir est blessé, ce qui échappe en quelque sorte à l’enjeu d’un vrai tête-à-tête entre les étalons, et Flame remporte sa victoire et son argent.

L’argent a été un problème tout au long de la série. Le besoin de cela tord à la fois les gens et les chevaux. Steve fait son but, mais continue ensuite à courir, jusqu’à ce qu’Alec lui demande si c’est ce qu’il veut. Va-t-il continuer à chercher des bourses de course, ou décidera-t-il qu’il a assez gagné, et laissera Flame retourner à sa vie de liberté ?

Alec doit faire face au même problème avec le Black. Combien de temps pourra-t-il continuer à courir ? Combien de temps doit-il continuer à courir ? Le Noir aime courir ; il vit pour ça. Mais il commence à s’effondrer physiquement. Pourtant, la ferme a besoin de ses gains pour continuer à fonctionner.

Ces réalités traversent les livres ultérieurs, ainsi que le fantasme du cheval parfait et la romance entre le cheval et son garçon. Une romance plus humaine fait surface dans L’étalon noir et la fille, dans lequel une authentique Manic Pixie Dream Girl apparaît à Hopeful Farm et postule pour un emploi. Henry le traditionaliste est catégoriquement opposé aux femmes dans les courses, mais Pam a un don pour les chevaux. Elle peut même gérer le Black, et à la fin, non seulement elle monte, mais elle le fait courir.

C’est un livre intéressant, vraiment un artefact de son époque : il a été publié en 1971. Il se prononce en faveur des femmes dans la course et donne à Alec un véritable intérêt amoureux humain. Bien sûr, il tomberait amoureux d’une cavalière. Et bien sûr, le Black l’aimerait aussi.

Une chose qui ressort de ce livre est la force physique nécessaire pour monter un cheval de course de haut niveau. Ce n’est pas seulement l’équilibre et la forme physique de base. C’est la force du haut du corps. Un jockey doit être capable de contrôler la vitesse de sa monture, ce qui signifie une prise ferme sur les rênes, ce qui, au grand galop, revient à essayer de retenir un train en fuite. Le cheval est lié et déterminé à courir plus vite que toute autre chose sur la piste, et le jockey doit évaluer sa vitesse, le guider à travers le peloton et le convaincre de ralentir et de s’arrêter une fois la course terminée. Ce n’est en aucun cas une tâche facile, et pendant de nombreuses années, le monde de la course n’a pas cru qu’une femme puisse le faire.

En 1970, les femmes jockeys commençaient à prouver qu’elles en étaient capables. Farley embarque avec sa version de l’histoire et lui offre le plus beau des cadeaux : la chance de courir avec le Black. Après trente ans à être le cheval de rêve d’un garçon, le Noir a enfin une fille.

À ce stade, il semble que Farley n’avait plus d’histoires à raconter sur Alec et le Black. Dans La légende de l’étalon noir, il fait ce que les écrivains savent depuis longtemps faire quand ils en ont assez. Pour Sherlock Holmes, c’était les chutes du Reichenbach. Pour Alec et le Black, c’est le fricking de la fille (en route pour Vienne pour voir les Lipizzans – ce qui est particulièrement poignant pour moi) et l’explosion effective de la planète. Alec s’envole vers l’Ouest avec le Black, se retrouve en Arizona – comme il l’a fait lorsqu’il était amnésique – et lui et son cheval deviennent l’accomplissement d’une prophétie amérindienne. Et puis un essaim de tremblements de terre brise le monde.

C’est une façon de s’assurer qu’il n’y aura plus d’histoires dans cet univers. J’aurais aimé voir Alec et le Black dans le monde post-apocalyptique, mais cela aurait été un genre de série complètement différent. Farley aurait pu les tuer, mais même s’il avait pu se forcer à tuer le Black, ses fans se seraient révoltés. Alors il a brisé le monde à la place.

Cela semble juste. Tout bien considéré. Le Noir est un héros épique, et il mérite un dénouement épique.

Il est également une représentation assez précise d’un étalon dominant, et quand il court, il le fait principalement selon le livre (sauf pour la partie où il n’est pas un pur-sang). Des générations entières d’enfants de chevaux aux États-Unis ont appris les bases des chevaux et des courses grâce aux livres de Walter Farley. Même lorsqu’ils sont passés à d’autres livres et auteurs et à d’autres races et types de chevaux, ils se souviennent toujours de ce que c’était que de rêver de monter le cheval le plus rapide du monde.

Judith Tarr est une passionnée de chevaux depuis toujours. Elle soutient son habitude en écrivant des œuvres de fantasy et de science-fiction ainsi que des romans historiques, dont beaucoup ont été publiés sous forme de livres électroniques. Elle a écrit une introduction pour les écrivains qui veulent écrire sur les chevaux : Écrire des chevaux : l’art de bien faire les choses. Elle vit près de Tucson, en Arizona, avec un troupeau de Lipizzans, une foule de chats et un chien aux yeux bleus.

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