«Cieux apocalyptiques»: les tempêtes de poussière dévastent les États du Golfe et la Syrie | crise climatique

Des couvertures de brume épaisse et granuleuse et un ciel orange inquiétant depuis début avril ont envoyé des milliers de personnes dans les hôpitaux et fait au moins quatre morts en Irak et en Syrie.

Les scènes apocalyptiques ont touché tout le monde. Les hôpitaux en Syrie sont en attente pour les résidents incapables de respirer. L’Iraq a forcé des écoles et des bureaux à fermer dans certaines provinces et, le 16 mai, a déclaré l’état d’urgence. Dans les États du Golfe, les vols ont été interrompus au Koweït et l’Arabie saoudite et les Émirats arabes unis ont émis des alertes de tempête de poussière.

“La fréquence croissante des tempêtes de poussière signifie plus de problèmes, plus de pertes de vies humaines et de biens, et plus de destructions”, a déclaré Nasim Hossein Hamzeh, chercheur sur la poussière chez Fan Gostar Air and Climate, une société de conseil sur le climat en Iran.

Les tempêtes de poussière et de sable sont un phénomène atmosphérique, représentant l’un des risques naturels les plus graves, bien que sous-estimé, dans les régions sèches. Au Moyen-Orient, ils couvrent fréquemment des terres arides et semi-arides, généralement à la fin du printemps et en été. Cette année a été particulièrement sévère, disent les experts. Ils sont arrivés bien plus tôt que la normale et se propagent sur une zone beaucoup plus large.

Une forte tempête de poussière avance vers le rivage à Koweït le 23 mai. Photographie : Noufal Ibrahim/EPA

“C’est très préoccupant. Les tempêtes de poussière n’affectent pas seulement un pays ou un endroit spécifique dans le monde et peuvent avoir des conséquences profondes à l’échelle mondiale », a déclaré Muge Akpinar-Elci, doyen de l’école de santé publique de l’Université du Nevada.

Les particules de poussière peuvent parcourir des milliers de kilomètres. Tout ce qui est nécessaire pour déclencher une tempête est le vent, une source de poussière où il y a peu ou pas de végétation et des conditions sèches. L’un des itinéraires les plus courants dans la région est lorsque vents forts du nord-ouest, connus sous le nom de chamal, poussent l’air froid à travers les sols secs et sablonneux de l’Irak, ramassant la poussière entre les fleuves Tigre et Euphrate et l’emportant jusqu’à la péninsule arabique. Cette année, les tempêtes se sont étendues à l’Arabie saoudite sur d’autres États du Golfe, ainsi que sur certaines parties de la Jordanie.

Le nord de l’Irak a été particulièrement exposé, témoin d’une tempête de sable presque chaque semaine depuis mars. En mai, Issa al-Fayyad, le directeur général du département technique du ministère de l’Environnement, a déclaré que le pays faisait face à une moyenne de 272 tempêtes de poussière par an. Il prédit qu’il atteindra 300 jours de poussière par an d’ici 2050 et prévient que le changement climatique est le facteur clé de cette augmentation.

Mohammed Mahmoud, directeur du programme climat et eau à l’Institut du Moyen-Orient, avertit, de la même manière, que l’occurrence autrefois rare ne sera que plus fréquente à mesure que la crise climatique augmentera l’aridité et réchauffera la région déjà sèche, tout en modifiant les conditions météorologiques pour créer davantage de tempêtes.

« Il suffit de regarder le ciel. Si le visuel d’un ciel apocalyptique orange foncé ne suffit pas, c’est l’impact net de ces multiples tempêtes de poussière qui se produisent rapidement », a-t-il déclaré.

Selon le Royal Commission pour la ville de Riyad.

Pour Manna Alwadei du département de santé environnementale de l’Université Imam Abdulrahman Bin Faisal en Arabie saoudite, “cette année pourrait être l’une des pires pour l’Arabie saoudite, car elles se produisent plus fréquemment qu’auparavant”.

Les conséquences sont implacables. Le propre père d’Alwadei a été hospitalisé en raison d’un asthme exacerbé par les tempêtes. Les impacts vont des maladies respiratoires à la réduction des rendements des cultures, en passant par la baisse de la valeur des propriétés et l’éloignement des travailleurs étrangers des lieux pollués. Selon les Nations Unies, les tempêtes de poussière coûtent à l’économie de la région 13 milliards de dollars (10,3 milliards de livres sterling) par an.

Étant donné que les tempêtes peuvent transporter des polluants nocifs, l’exposition aux tempêtes de sable peut causer une myriade de problèmes de santé. Une série de tempêtes en mai a envoyé au moins 5 000 personnes en Irak à l’hôpital avec des problèmes respiratoires et a entraîné la mort d’une personne, a déclaré le porte-parole du ministère de la Santé, Seif al-Badr. Trois autres personnes sont mortes dans la province syrienne orientale de Deir ez-Zor, a rapporté l’Associated Press.

“L’impact des tempêtes de poussière dépasse les frontières régionales et continentales”, a déclaré Akpinar. “Donc ce n’est pas le problème de quelqu’un d’autre, c’est le problème de tout le monde.”

Cet article a été modifié le 5 juin 2022. Une version précédente nommait à tort l’organisation de Nasim Hossein Hamzeh comme Air and Climate Technology Company.

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