Critique du livre Tracy Flick Can’t Win de Tom Perrotta

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La dernière fois que nous avons vu Tracy Flick, la lycéenne ambitieuse du roman « Election » de Tom Perrotta en 1998, elle avait été nommée présidente du corps étudiant. Mais la sienne était une victoire souillée qui n’est venue qu’après un recomptage humiliant.

“Malgré le résultat réel de l’élection, je me sentais toujours comme un perdant”, dit Tracy. Lorsque les premiers résultats – frauduleux – ont été annoncés, « je me suis levé par erreur et j’ai été moqué par des centaines de personnes. Il y avait quelque chose de vrai dans ce rire, une vérité qui, selon moi, entacherait toutes les bonnes choses de ma vie pour les années à venir.

Elle a raison : Là a été quelque chose de vrai dans ce rire, mais c’est quelque chose de vrai à propos de nous, pas d’elle. Depuis que Reese Witherspoon a immortalisé Tracy dans la version cinématographique de “Election”, les femmes déterminées ont été étiquetées Tracy Flicks. C’est une insulte pratique pour dénigrer l’ambition féminine, pour se moquer des efforts des femmes intelligentes qui essaient trop fort.

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Maintenant, Tracy est de retour dans la suite méditative de Perrotta, “Tracy Flick Can’t Win”. Comme Hillary Clinton, Tracy n’a jamais réalisé son projet de devenir présidente des États-Unis. Elle ne s’est même jamais approchée. Lorsque sa mère a développé une sclérose en plaques, Tracy a abandonné la Georgetown Law School pour s’occuper d’elle. C’était une décision aimante et consciencieuse – du genre qui rate le test du succès américain.

Au début de “Tracy Flick Can’t Win”, ses rêves de jeunesse ressemblent à des vêtements habillés abandonnés dans le grenier. L’idée qu’elle était autrefois destinée à “quelque chose d’incroyable” semble étrange. “Je n’y croyais plus”, admet Tracy, “mais je me suis souvenu de ce sentiment, presque comme si j’avais été oint par une autorité supérieure, et ça me manquait parfois.” Ces jours-ci, Tracy est une mère célibataire élevant une fille de 10 ans. Au lieu de tirer les leviers de la politique internationale de la Maison Blanche, elle fait respecter le code vestimentaire dans un lycée du New Jersey.

Oui, Tracy Flick est directrice adjointe.

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Elle peut être châtiée par les déceptions de la vie, mais elle n’est pas totalement réprimée par elles. Après avoir été ignorée pour trois autres promotions, elle sait que son moment est arrivé. Le principal Jack Weede vient d’annoncer sa retraite longtemps retardée et, compte tenu du service exemplaire de Tracy – notamment en tant que directeur pendant que Weede se remettait d’une crise cardiaque – elle a toutes les raisons de supposer que le travail sera le sien. (Alerte spoiler : “Tracy Flick ne peut pas gagner.”)

Sa confiance est renforcée par le président du conseil scolaire, Kyle Dorfman, qui est aussi l’homme le plus riche de la ville. Tout ce que Tracy doit faire pour gagner le soutien de Dorfman est de jouer avec son plan stupide pour construire un temple de la renommée locale. Mais cette simple opportunité efface toutes ses vieilles angoisses. Siégeant au conseil consultatif de ce nouvel honneur, elle ne cesse de se demander : « Que se passerait-il si mon ancien lycée ouvrait un Temple de la renommée et que mon nom était retenu ? Tout en répétant silencieusement ses propres échecs, elle doit sourire lors de réunions de comité insensées qui placent les triomphes sportifs masculins et la douceur féminine au sommet de l’accomplissement humain.

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Perrotta a intelligemment conçu cette suite pour recréer la tragi-comédie de “Election” dans une nouvelle ère. Même Tracy remarque les parallèles entre sa campagne d’adolescente pour la présidence de la Student Government Association et ses efforts d’adulte pour être nommée directrice. “Cela m’a rappelé des souvenirs sur lesquels je préférerais ne pas m’attarder”, dit-elle, avant de s’attarder une fois de plus sur les efforts de son professeur d’éducation civique pour l’empêcher de gagner en trafiquant les bulletins de vote. “Pendant un moment”, dit-elle, “j’ai essayé d’en faire une histoire drôle.”

C’est aussi ce que Perrotta essaie de faire. Mais, dans les deux romans, l’humour est une indiscrétion subtile. J’avais oublié que « Election » s’ouvre sur une discussion en classe sur l’agression sexuelle de Glen Ridge. Dans ce crime réel de 1989, des joueurs de football du lycée du New Jersey ont violé une jeune fille de 17 ans ayant une déficience intellectuelle. Dans le roman, les étudiants qui parlent de l’affaire pensent que les joueurs de football méritaient de passer “un bon moment” et que la fille le demandait. Le professeur est horrifié… nous sommes horrifiés – mais ensuite nous passons allègrement à profiter de l’humiliation de Tracy Flick, une adolescente je-sais-tout qui avait été séduite par son professeur d’anglais.

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Maintenant, des décennies plus tard, “Tracy Flick Can’t Win” s’ouvre au milieu du mouvement #MeToo. En lisant les histoires choquantes sur Harvey Weinstein, Bill Cosby, Matt Lauer et d’autres, Tracy commence enfin à réaliser qu’elle a été une victime il y a toutes ces années. “Il était devenu assez clair pour moi que c’était ainsi que cela fonctionnait – vous vous êtes trompé en vous sentant plus exceptionnel que vous ne l’étiez réellement”, dit-elle. Malheureusement, le seul chemin vers la guérison consiste à admettre que “peut-être que j’avais été un peu plus ordinaire que je n’aurais aimé le croire”.

Perrotta est souvent présenté comme un romancier comique, mais il est devenu notre saint patron de la mélancolie de banlieue. Il sait si bien comment les petits mondes peuvent générer leurs propres pressions insupportables. Malgré son succès sans cesse croissant, les romans ! films! Émissions de télévision! — il fait preuve d’une empathie intense pour l’angoisse vécue « par ceux qui ne réussissent jamais ». Se déplaçant à travers de courts chapitres, principalement racontés à la première personne par une collection tournante de personnages, “Tracy Flick Can’t Win” offre une vision qui donne à réfléchir sur des vies marinées dans le regret.

La fin repose sur une sorte de deus ex machina pervers que certains lecteurs jugeront trop mélodramatique. Mais c’est à nous d’en discuter après que vous l’ayez lu. Pour le moment, il suffit de dire que même si la performance parfaite de Witherspoon ne sera jamais oubliée, Perrotta a récupéré le nom de Tracy Flick dans le seau des punchlines misogynes.

Ron Charles fait la critique de livres et écrit le Bulletin du club de lecture pour le Washington Post.

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