Les critiques visent le marché de la compensation carbone du « Far West »

Les compensations carbone – en tant que produit financier – sont rapidement devenues un marché d’un milliard de dollars, adopté par de nombreuses entreprises. Mais, dans le même temps, les banques et les régulateurs ont exprimé une inquiétude croissante quant à l’intégrité des compensations en tant que marchandise.

Alors que les conseils d’administration se précipitaient pour annoncer leurs objectifs d’émissions nettes de carbone zéro, les compensations carbone, ou « crédits », sont passées d’une relative obscurité à devenir un outil largement utilisé et bon marché pour permettre de revendiquer des succès.

En règle générale, les compensations de carbone – sous la forme de projets qui réduisent les émissions, comme les arbres nouvellement plantés – sont achetées puis « retirées » sur un registre indépendant, de sorte que personne d’autre ne puisse en réclamer la réduction de carbone.

Ils se déclinent en deux types : réglementés et non réglementés. Le système d’échange de quotas d’émission de l’UE est le plus important et a levé 34 milliards de dollars en 2021. Ce programme dit de plafonnement et d’échange mesure les émissions de gaz à effet de serre et oblige les entreprises à acheter des quotas supplémentaires lorsqu’elles polluent trop, ou à vendre des crédits carbone à d’autres.

Mais, avec le prix des compensations européennes réglementées atteignant des niveaux record, les entreprises se tournent vers le marché des compensations volontaires et non réglementées pour atteindre leurs objectifs en matière de carbone.

Ce marché volontaire de compensation carbone a atteint 1 milliard de dollars en 2021, contre 306 millions de dollars en 2020, selon un rapport de la société de gestion d’investissements et de services financiers Morgan Stanley. Ce chiffre se compare à environ 115 milliards de dollars sur le marché primaire du système d’échange de quotas d’émission de l’UE. Cependant, le marché non réglementé pourrait atteindre environ 35 milliards de dollars d’ici 2030, ajoute Morgan Stanley.

Mark Carney, l’ancien gouverneur de la Banque d’Angleterre, a estimé une augmentation potentielle du marché de la compensation carbone à 50 milliards de dollars d’ici 2030, bien que son décompte ait attiré l’attention.

Mais, alors même que les acteurs du marché s’efforcent d’établir les meilleures pratiques pour le marché de la compensation carbone, celui-ci fait face à des critiques croissantes.

“[The] Le marché volontaire du carbone est le « Far West » des marchés du carbone », a déclaré la banque d’investissement Credit Suisse dans un rapport de mai. C’est un marché autorégulé “avec une faible transparence”.

Le Credit Suisse a noté que les achats de crédits de compensation carbone par Delta, la compagnie aérienne et le constructeur automobile Volkswagen en 2021 étaient respectivement environ deux fois et cinq fois plus importants que leurs achats de 2020. Cependant, la banque a averti que, sur la base des divulgations au CDP, “nous pouvons glaner que la plupart des entreprises achètent des compensations de carbone avec une intégrité environnementale potentiellement douteuse. En particulier, nous avons constaté que la plupart des projets d’énergie renouvelable ne sont pas situés dans les pays les moins avancés.

Le Credit Suisse a ajouté que des centaines d’entreprises font des déclarations sur les transactions de crédits carbone, mais en utilisant différemment des termes tels que « net zéro », ce qui a semé la confusion. En conséquence, “les investisseurs, les régulateurs et même les consommateurs sont de plus en plus scrutés pour s’assurer que les allégations sont appropriées et non de l’écoblanchiment”.

Participants aux pourparlers sur le climat de la COP26 de l’automne dernier à Glasgow © Bloomberg

L’attention des médias sur la conférence sur le climat COP26 l’année dernière a poussé les entreprises à se fixer des objectifs nets zéro, même si elles n’ont pas défini de plans pour les atteindre.

Ainsi, lorsqu’on leur donne le choix entre nettoyer en réduisant l’utilisation du gaz naturel, par exemple, ou «cette option bon marché et facile d’acheter [carbon] crédit hors marché. . . bien sûr, il est impératif de le faire », explique Barbara Haya, directrice du Berkeley Carbon Trading Project à l’Université de Californie.

La Securities and Exchange Commission des États-Unis, dans une annonce clé sur le changement climatique en mars, a proposé une plus grande transparence sur leur utilisation de la compensation carbone. Si les compensations de carbone sont utilisées pour atteindre les objectifs d’émissions, des informations sur le carbone réduit par les compensations devront être divulguées, a déclaré la SEC.

Le régulateur américain avait été averti par des experts du secteur de “problèmes de vérification, de précision et de qualité des compensations”, a déclaré la commissaire de la SEC, Caroline Crenshaw. “Si les entreprises prétendent qu’elles réduisent leurs émissions globales de carbone par d’autres moyens, elles doivent dire aux investisseurs comment elles le font”, a-t-elle expliqué.

Pour aider les entreprises à se conformer aux nouvelles réglementations, Annette Nazareth, ancienne commissaire de la SEC, a rejoint le Conseil d’intégrité pour le marché volontaire du carbone, un organe de gouvernance mondial créé en septembre pour établir des normes. Nazareth affirme que la première tâche du conseil est d’établir une référence pour les crédits carbone de qualité et qu’il souhaite publier ces normes au troisième trimestre 2022.

Le scepticisme envers le marché demeure cependant. Haya étudie les compensations carbone depuis deux décennies et déclare : « Cela ne fonctionnait pas il y a 20 ans ; ça ne marche toujours pas. Pourquoi, après 20 ans d’« apprentissage par la pratique », la qualité est-elle toujours aussi médiocre ? »

Les initiatives actuelles de compensation carbone sont en proie à un double comptage, ainsi qu’à des normes vagues, affirme Haya. Les entreprises pourraient compléter les compensations carbone, suggère-t-elle, par des investissements dans de véritables projets de nettoyage du carbone, tels que la protection de l’environnement ou de nouvelles technologies qui éliminent les émissions de carbone.

“Nous devons essayer de resserrer le marché actuel”, ajoute Haya. « Il doit d’abord rétrécir considérablement. Et puis, il existe de nombreuses autres façons pour les entreprises de compenser leurs émissions.

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