L’industrie de l’élimination du carbone tire des milliards pour lutter contre le changement climatique

Au cours des deux derniers mois, les entreprises et les investisseurs ont promis environ 2 milliards de dollars pour soutenir les technologies émergentes qui promettent d’éliminer le dioxyde de carbone de l’atmosphère, ce qui est considéré comme crucial pour limiter le changement climatique.

Les engagements envers l’industrie naissante de l’élimination du carbone ont multiplié son soutien financier par environ 30. L’argent promis transforme l’élimination du carbone en un foyer d’innovation technique et financière.

Une entreprise a levé plus que l’ensemble de l’industrie au cours de son histoire. L’élimination du carbone augmente son financement à un rythme plus rapide que tout autre secteur climatique, selon une analyse du Wall Street Journal des données de PitchBook.

Aspirer le carbone de l’atmosphère et le stocker en permanence sous terre élimine certains des gaz à effet de serre qui ont fait augmenter la température de la Terre. Ce processus n’a jamais été fait à grande échelle.

Au cours des derniers mois, des géants de la technologie comme Google et Facebook,

cabinets de conseil McKinsey et BCG, cabinets financiers UBS et Swiss Re,

ainsi que la famille royale du Liechtenstein, ont promis de payer généreusement le carbone extrait de l’atmosphère et stocké.

En s’engageant à l’avance à payer les entreprises qui réussissent, les bailleurs de fonds créent les mêmes types d’incitations que celles utilisées pour financer la recherche de vaccins contre des maladies comme le paludisme et pour des projets d’infrastructure à gros budget comme les terminaux de gaz naturel liquéfié.

Les plans visant à stimuler l’élimination du carbone tiennent compte du fait que les efforts visant à réduire les émissions de carbone ont échoué en deçà de ce qui est nécessaire pour empêcher des changements dangereux du climat de la Terre. La ruée actuelle vers les combustibles fossiles causée par l’invasion de l’Ukraine par la Russie a clairement montré qu’une transition vers les énergies renouvelables est encore loin.

Les technologies d’élimination du carbone aspirent le carbone à l’air libre afin de l’emprisonner pendant des siècles. Il existe un fouillis de noms pour les efforts visant à réduire le carbone dans l’atmosphère. La capture directe dans l’air, une description courante de la stratégie, est un type d’élimination du carbone. La capture du carbone, qui capte le carbone des cheminées et d’autres sources plus denses de gaz à effet de serre, est liée mais considérée comme un processus différent. L’élimination du carbone est plus exigeante sur le plan technologique car le dioxyde de carbone est plus diffus dans l’atmosphère.

Les entreprises sont prêtes à payer pour l’élimination du carbone afin d’atteindre l’objectif de neutralité carbone. De nombreuses entreprises tentent d’y parvenir en achetant des crédits carbone, qui sont généralement générés par les énergies renouvelables et la préservation des forêts. De nombreuses entreprises ont décidé que l’élimination directe du carbone était plus efficace.

En avril, la société mère de Google Alphabet Inc.

Opérateur Facebook Meta Platforms Inc.,

McKinsey & Co., le processeur de paiement Stripe Inc. et la société canadienne de commerce électronique Shopify Inc..

engagé près d’un milliard de dollars pour payer l’élimination du carbone jusqu’en 2030 dans une coentreprise appelée Frontier. Un groupe similaire du groupe UBS AG

, Boston Consulting Group et d’autres s’attendent à dépenser des centaines de millions de dollars. Microsoft Corporation.

et Salesforce Inc..

fait des promesses distinctes totalisant 300 millions de dollars.

Les entreprises ont engagé environ 1,5 milliard de dollars ces dernières semaines. Avant cela, ils avaient promis quelque 50 millions de dollars.

Une centrale géothermique en Islande. Climeworks, qui a récemment levé 650 millions de dollars auprès d’investisseurs, utilise la chaleur de l’usine pour son opération d’élimination du carbone.


Photos:

Arni Saeberg/Associated Press

Les engagements à long terme sont renforcés par des investissements dans des entreprises existantes d’élimination du carbone. Climeworks AG, une société suisse dont l’installation islandaise est l’un des seuls projets opérationnels au monde, a levé en privé 650 millions de dollars. C’est plus que l’ensemble de l’industrie a soulevé dans son histoire.

D’autres startups ont récemment levé des dizaines de millions auprès d’investisseurs, notamment Breakthrough Energy Ventures de Bill Gates et un concours d’innovation financé par Elon Musk.

L’argent alimente une course entre les startups pour développer de nouvelles méthodes d’élimination. Certains, comme Climeworks, construisent des machines qui mettent l’air en contact avec des produits chimiques qui absorbent et transforment le dioxyde de carbone afin qu’il puisse être stocké sous terre. D’autres envisagent d’accélérer les processus naturels qui emprisonnent le carbone dans les roches ou les océans.

Comment Climeworks utilise la capture directe de l’air

Les grands appareils contenant des ventilateurs et des filtres en forme d’éponge aspirent d’énormes quantités d’air pour piéger le dioxyde de carbone sur le matériau du filtre.

Une fois que le filtre contient beaucoup de dioxyde de carbone, l’appareil se ferme et est chauffé à environ 210 degrés Fahrenheit.

Le dioxyde de carbone piégé est combiné avec de l’eau afin qu’une autre startup, Carbfix, puisse le pomper sous terre dans la pierre pour le stocker pendant des milliers d’années.

Les grands appareils contenant des ventilateurs et des filtres en forme d’éponge aspirent d’énormes quantités d’air pour piéger le dioxyde de carbone sur le matériau du filtre.

Une fois que le filtre contient beaucoup de dioxyde de carbone, l’appareil se ferme et est chauffé à environ 210 degrés Fahrenheit.

Le dioxyde de carbone piégé est combiné avec de l’eau afin qu’une autre startup, Carbfix, puisse le pomper sous terre dans la pierre pour le stocker pendant des milliers d’années.

Les grands appareils contenant des ventilateurs et des filtres en forme d’éponge aspirent d’énormes quantités d’air pour piéger le dioxyde de carbone sur le matériau du filtre.

Une fois que le filtre contient beaucoup de dioxyde de carbone, l’appareil se ferme et est chauffé à environ 210 degrés Fahrenheit.

Le dioxyde de carbone piégé est combiné avec de l’eau afin qu’une autre startup, Carbfix, puisse le pomper sous terre dans la pierre pour le stocker pendant des milliers d’années.

De nombreux écologistes et chefs d’entreprise remettent en question la sagesse de parier sur une technologie non éprouvée qui consommera de l’énergie, des terres et de l’argent pour lutter contre le changement climatique. La réduction des émissions devrait être l’objectif principal, soutiennent-ils.

“Il y a cette peur profondément enracinée que le pied se détache de la pédale d’accélérateur sur les réductions d’émissions si l’élimination du carbone réussit”, a déclaré Rachel Kyte, doyenne de la Fletcher School of Law and Diplomacy de l’Université Tufts et conseillère sur le climat aux Nations Unies. secrétaire général.

La technologie spéculative est courante dans la Silicon Valley, mais le rythme et la structure des investissements dans le déménagement la distinguent. La demande d’élimination du carbone dépasse tellement l’offre que la capacité du secteur est épuisée dans les années à venir. Cela a obligé les entreprises à s’engager à payer pour les déménagements qui n’ont pas encore eu lieu en utilisant des technologies qui n’ont pas encore été inventées.

Ces engagements sont pris à des prix bien plus élevés que les crédits carbone généralement achetés par les entreprises. Mais les dirigeants de l’industrie disent qu’il sera difficile de lever suffisamment de fonds sans un prix ou une taxe sur le carbone cohérent.

“C’est un acte de foi que les gens viendront aux calculs”, a déclaré Peter Reinhardt, directeur général de la société de déménagement de San Francisco Charm Industrial. M. Reinhardt a vendu sa dernière entreprise, la plateforme de données client Segment, à Twilio Inc..

pour 3,2 milliards de dollars.

Charm chauffe les déchets végétaux agricoles comme les tiges de maïs pour les transformer en liquide riche en carbone qui peut être injecté dans des puits souterrains. Cette “bio-huile” peut être stocké pour environ 600 $ la tonne, à un prix que l’entreprise espère réduire en améliorant sa technologie.

Charm dit avoir mis plus de 5 000 tonnes de dioxyde de carbone sous terre l’année dernière pour des clients tels que Stripe et Microsoft. Il a levé environ 25 millions de dollars auprès d’investisseurs, dont Marc Benioff, PDG de Salesforce, et Lowercarbon Capital.

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Lowercarbon a été lancé par les capital-risqueurs Chris et Crystal Sacca et a récemment levé un fonds de 350 millions de dollars pour investir dans des startups d’élimination du carbone.

Les dirigeants de l’industrie espèrent un avenir où les gens paient pour l’élimination du carbone comme ils paient pour la collecte des ordures et l’eau potable. Pour faire valoir ce point, Jan Wurzbacher, co-PDG de Climeworks, a jeté des sacs poubelles de 10 livres sur scène lors d’une conférence il y a quelques années à Londres.

L’implication de l’industrie des combustibles fossiles a soulevé des inquiétudes supplémentaires parmi les sceptiques. Occidental Petroleum Corp..

, qui a l’un des plans d’élimination du carbone les plus ambitieux, a déclaré qu’il dépenserait jusqu’à 1 milliard de dollars pour une installation de capture directe de l’air avec la start-up canadienne Carbon Engineering Ltd. L’installation enfouirait une partie du carbone sous terre et en utiliserait pour produire pétrole. Airbus SE a accepté d’acheter des crédits carbone liés au projet, et United Airlines Holdings Inc..

compte parmi ses investisseurs.

L’industrie de l’élimination du carbone est minuscule, avec moins de 5 millions de dollars de revenus l’an dernier. Ce chiffre devra atteindre environ 1 billion de dollars d’ici le milieu du siècle, selon les scientifiques.

“Nous devons continuer à ajouter des zéros jusqu’à ce que nous obtenions l’élimination du carbone à l’échelle dont nous avons besoin”, a déclaré Nan Ransohoff, responsable du climat chez Stripe.

L’argent est un point d’achoppement dans les négociations sur le changement climatique dans le monde. Alors que les économistes avertissent que limiter le réchauffement climatique à 1,5 degrés Celsius coûtera beaucoup plus de milliards que prévu, le WSJ examine comment les fonds pourraient être dépensés et qui paierait. Illustration : Preston Jessee/WSJ

Les clients qui s’inscrivent indiquent maintenant combien ils souhaitent dépenser pour le déménagement sur une période donnée. Les fournisseurs potentiels demandent ensuite une partie de cet argent en détaillant leur technologie et leurs prix. Ils sont payés lorsqu’ils retirent le carbone de l’atmosphère, bien qu’ils puissent obtenir une partie de l’argent à l’avance.

Stripe avait précédemment accepté de payer entre 75 et 2 000 dollars la tonne pour 16 millions de dollars de déménagements. Plus tôt cette année, elle a été rejointe par plusieurs autres entreprises dans un engagement de près d’un milliard de dollars qui est devenu Frontier.

Un groupe de clients similaire, NextGen, a été lancé en mai avec UBS, BCG, la compagnie de réassurance Swiss Re AG

le géant japonais du transport maritime Mitsui OSK Lines Ltd.

et une société financière appartenant à la famille royale du Liechtenstein s’est inscrite. Ils prévoient de financer au moins un million de tonnes d’élimination d’ici 2025 à une moyenne de 200 dollars la tonne pour les crédits carbone.

Charm vend actuellement des crédits pour 600 dollars la tonne et Climeworks facture également généralement plusieurs centaines de dollars aux entreprises. C’est environ 100 fois le coût de nombreux crédits liés aux compensations forestières volontaires et plusieurs fois ce que les entreprises doivent payer pour atténuer leurs émissions sur les marchés obligatoires du carbone qui fonctionnent en Californie et en Europe.

Les gouvernements prennent également des mesures initiales pour stimuler l’industrie. Le projet de loi fédéral américain sur les infrastructures adopté l’année dernière prévoyait jusqu’à 3,5 milliards de dollars disponibles pour développer quatre centres régionaux d’élimination du carbone de l’atmosphère. L’Union européenne devrait proposer des réglementations sur l’élimination du carbone et des normes comptables d’ici la fin de l’année.

Mme Ransohoff a qualifié les progrès de l’industrie de «fragiles» et a déclaré que les entreprises pourraient reculer en cas de ralentissement. “J’espère que non, mais c’est certainement une possibilité réelle que nous devons envisager”, a-t-elle déclaré.

Les entreprises paient actuellement à Charm et à d’autres parvenus environ 600 $ pour éliminer une tonne de carbone, selon les analystes des prix, qui doit baisser considérablement pour rendre la pratique plus courante.


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Charme industriel

Écrivez à Amrith Ramkumar à amrith.ramkumar@wsj.com et à Ed Ballard à ed.ballard@wsj.com

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