Le varech de la côte ouest est dans l’eau chaude, mais les connaissances scientifiques pourraient aider à sauver nos forêts tropicales sous-marines – BC News

Rochelle Baker, Initiative de journalisme local – | Histoire : 371375

Les forêts de varech critiques de la Colombie-Britannique se sont flétries alors que le changement climatique a déclenché des vagues de chaleur marines le long de toute la côte ouest au cours des dernières années.

Mais les exceptions à la règle peuvent fournir des informations utiles pour sauver et restaurer nos forêts sous-marines, a déclaré Samuel Starko, chercheur à l’Université de Victoria.

Les forêts de varech ne réagissent pas toutes de la même manière aux incidents de chaleur marine extrême, comme l’événement de deux ans commençant en 2014, sinistrement connu sous le nom de “The Blob”, a déclaré Starko.

Au cours de l’événement blob, les températures de l’eau le long du littoral de Barkley Sound ont augmenté de 3 ° C, atteignant parfois plus de 20 ° C, des températures plus typiques des eaux du sud de la Californie, a déclaré Starko.

Les populations de varech dans les criques et les fjords du détroit au large de la côte ouest de l’île de Vancouver ont disparu sur 40% des sites analysés en raison des eaux anormalement chaudes, a montré une étude menée par Starko examinant les données historiques du Bamfield Marine Sciences Centre.

Les forêts de varech, qui s’étendent sur plus d’un tiers des côtes du monde et prospèrent dans des eaux plus froides, sont l’un des habitats marins les plus menacés par le réchauffement climatique, a déclaré Starko.

« Les forêts de varech sont vraiment parmi les écosystèmes les plus productifs et les plus abondants que nous ayons sur la côte de la Colombie-Britannique », a-t-il déclaré.

“Ainsi, comprendre comment et où ces écosystèmes sont vulnérables au réchauffement et aux vagues de chaleur peut nous aider à mieux prévoir les changements futurs et également à améliorer notre capacité à conserver et à restaurer ces habitats.”

Les forêts de varech servent de pouponnières pour des espèces importantes telles que le saumon, la morue commune et la morue-lingue et d’habitat pour les poissons de toutes sortes et les mammifères marins, tels que les phoques, les loutres de mer. Les baleines grises dépendent également des forêts de varech pour le krill abondant.

Les impacts sur le varech dans les eaux côtières intérieures plus chaudes ont été dramatiques, et les populations de varech ne se sont pas rétablies à ce jour, d’autant plus qu’une deuxième goutte moins dramatique a de nouveau frappé le littoral en 2019.

Peut-être sans surprise, les forêts de varech dans les eaux plus fraîches de la côte extérieure ont subi moins de pertes. Et certaines populations ont survécu le long des parties intérieures de Barkley Sound si elles se trouvaient dans des eaux plus profondes et plus fraîches, qui ont connu un bon mélange d’eau par le vent ou les marées, a déclaré Starko.

Les oursins non contrôlés mâchent les forêts de varech

Mais un autre impact sur la survie des forêts de varech est les oursins, qui, s’ils ne sont pas contrôlés, peuvent dévorer les jardins marins et laisser des landes sous-marines dans leur sillage.

La goutte a eu un double effet, a déclaré Starko. L’eau plus chaude a également aggravé une maladie débilitante qui a décimé les onze étoiles de mer tournesol omniprésentes, un prédateur clé des oursins.

Sans la pression de leur prédateur traditionnel, les populations d’oursins ont explosé et ont également eu un impact négatif sur le varech.

Mais l’étude a révélé que les forêts de varech dans des eaux plus profondes et plus fraîches étaient plus susceptibles de survivre si elles poussaient sur un fond sablonneux plutôt que sur des sites rocheux généralement préférés par les oursins, a déclaré Starko.

Les conclusions de l’étude et d’autres similaires pourraient aider les scientifiques, les Premières Nations, les gouvernements et les groupes de conservation à élaborer en collaboration des plans pour sauver et restaurer les jardins de varech, a déclaré Starko, notant qu’un nouveau centre appelé Kelp Rescue Initiative a été mis en place pour essayer de faciliter de tels projets. .

Garder les oursins sous contrôle pourrait impliquer d’encourager ou de protéger l’expansion naturelle des loutres de mer, qui mangent également des oursins, a déclaré Starko. Ou la récolte d’oursins dans des zones qui aideraient à protéger les forêts de varech, ai-je ajouté.

Travailler également pour identifier les types de varech de la Colombie-Britannique qui sont les plus résistants aux températures chaudes et les replanter dans des zones aux conditions idéales que les oursins ne trouvent pas attrayantes est une autre méthode de restauration possible, a-t-il déclaré.

La diversité du varech sur la côte de la Colombie-Britannique est inégalée et offre des opportunités uniques de recherche et de restauration, a-t-il déclaré, ajoutant qu’un quart de toutes les espèces de varech se trouvent le long de la côte pacifique de l’Amérique du Nord.

“Nous avons ce mélange intéressant d’espèces du nord que l’on trouve plus généralement en Alaska et d’espèces du sud que l’on trouve en Californie”, a déclaré Starko.

« C’est pourquoi nous sommes vraiment au centre de leur diversité. Une grande partie de leur évolution s’est réellement produite (le long de la côte ouest) et ils se sont propagés d’ici au reste du monde.

Mais les vagues de chaleur marines, qui se caractérisent par des températures de l’eau prolongées et anormalement élevées en raison de changements dans les conditions météorologiques et le comportement des océans, sont distinctes du dôme de chaleur atmosphérique et des températures record enregistrées par la Colombie-Britannique l’été dernier.

Une semaine ou deux de temps extrêmement chaud pourrait tuer le varech exposé dans les eaux peu profondes de la zone intertidale, mais cela n’aurait pas d’impact dramatique sur le varech situé dans les eaux plus profondes, a déclaré Starko.

“L’eau de l’océan n’est pas devenue aussi chaude que pendant le blob”, a-t-il déclaré.

Il reste encore de nombreuses questions de recherche en suspens concernant le varech le long de la côte et la façon dont les écosystèmes marins de certains endroits résistent au changement climatique, a ajouté Starko.

“Je les considère vraiment comme l’équivalent sous-marin des forêts tropicales”, a-t-il déclaré.

“Et je trouve cela vraiment excitant… de faire des recherches sur un groupe d’organismes si important que nous connaissons si peu.”

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