La « perle du sud » irakienne Le lac Sawa s’assèche au milieu d’une crise de l’eau

LAC SAWA, Irak (AP) – Hussam al-Aqouli se souvient de l’endroit exact le long du lac Sawa, dans le sud de l’Irak, où ses deux filles ont plongé leurs pieds dans des eaux claires. Maintenant, il se tient là deux ans plus tard et la terre aride se fissure sous lui.

Cette année, pour la première fois de son histoire séculaire, le lac s’est asséché. Une combinaison de mauvaise gestion par les investisseurs locaux, de négligence du gouvernement et de changement climatique a réduit ses côtes azur en morceaux de sel.

Le lac Sawa n’est que la dernière victime de cette vaste lutte à l’échelle nationale contre les pénuries d’eau qui, selon les experts, sont induites par le changement climatique, notamment des précipitations record et des sécheresses consécutives. La pression sur les ressources en eau intensifie la concurrence pour la précieuse ressource entre les hommes d’affaires, les agriculteurs et les éleveurs, les Irakiens les plus pauvres comptant parmi les plus touchés par la catastrophe.

“Ce lac était connu comme la perle du sud”, a déclaré al-Aqouli, 35 ans, originaire de la ville voisine de Samawa, regardant le vide caverneux sec. “Maintenant, c’est notre tragédie.”

Entre la capitale Bagdad et le cœur riche en pétrole de Bassorah, Muthanna est l’une des provinces les plus pauvres d’Irak. Le nombre de personnes vivant sous le seuil de pauvreté dans la province est presque trois fois supérieur à la moyenne nationale.

Les étendues désertiques dominent le paysage avec un étroit ruban de terres agricoles le long de l’Euphrate au nord. Le développement économique a été entravé par l’histoire mouvementée du pays, négligée par le régime du parti Baas depuis les années 1980, puis plus tard par les guerres et les sanctions.

Les habitants appellent la région entourant le lac Sawa “atshan” – ou simplement “assoiffé” en arabe.

Formé sur de la roche calcaire et parsemé de formations de gypse, le lac n’a ni entrée ni sortie et la source de ses eaux a mystifié les experts pendant des siècles, alimentant un folklore fantastique et des contes religieux que les habitants récitent comme un fait historique.

Al-Aqouli a passé son enfance à fréquenter le lac avec sa famille. Il espérait pouvoir faire de même lorsqu’il fonderait une famille, a-t-il déclaré. Au lieu de cela, il passe ses journées sur les réseaux sociaux à écrire de longs articles de blog et à exhorter les Irakiens à agir. Souvent, il se sent désespéré.

Le lac s’élève à 5 mètres (16 pieds) au-dessus du niveau de la mer et mesure environ 4,5 kilomètres (3 miles) de long et 1,8 kilomètre (1 mile) de large.

Le lac Sawa apparaît dans certains anciens textes islamiques. On dit que le lac s’est formé miraculeusement le jour de la naissance du prophète Mahomet en 570 après JC. Des milliers de touristes religieux visitent le site chaque année pour se plonger dans ses eaux sacrées, qu’ils croient être bénies par Dieu.

Les riches gisements minéraux du lac sont également considérés par certains comme un remède contre les maladies de la peau répandues dans Muthanna, historiquement négligée.

Les habitants disent que l’assèchement des eaux du lac Sawa présage le retour de l’imam al-Mahdi, une figure vénérée de l’islam chiite et un descendant du prophète.

“Cela signifie que la fin des temps est proche”, a déclaré al-Aqouli en plaisantant.

Pour les écologistes, les prédictions apocalyptiques ne sont peut-être pas loin.

Des études ont montré que le lac est alimenté par des sources d’eau souterraines à travers un système de fissures et de fissures. Il peut également recevoir l’eau de pluie des vallées environnantes et les fortes pluies des dernières années ont provoqué des crues soudaines.

“La dégradation de l’eau a commencé il y a plus de 10 ans, mais cet été a été la première fois que nous avons perdu toute la zone humide”, a déclaré Laith Ali al-Obeidi, un militant écologiste du sud de l’Irak.

Les experts ont déclaré que le lac ne s’était pas asséché pour de bon, mais sa disparition cette année est une conséquence préoccupante des milliers de puits illégaux creusés par des hommes d’affaires dans les cimenteries et les zones de fabrication voisines, en raison de la sécheresse et de la diminution des eaux le long de l’Euphrate à proximité.

Début juin, de l’eau a commencé à réapparaître parce que les agriculteurs, en ayant fini avec la saison des récoltes, ont cessé de détourner l’eau souterraine.

Des monticules de sel bordent la route menant à la rivière dans la province de Muthanna et sont surveillés par des habitants entreprenants qui l’extraient en détournant les eaux souterraines et en creusant des puits. Le sel est utilisé comme matière première dans diverses industries de la région.

Mortadha Ali, 45 ans, est impliqué dans le commerce du sel à Muthanna. Il blâme des années de négligence du gouvernement dans la province pour la disparition du lac Sawa. “Ils devraient fournir des emplois aux gens, afin qu’ils ne soient pas obligés de creuser des puits pour gagner leur vie”, a-t-il déclaré.

L’application de la fermeture des puits illégaux et des mesures de protection supplémentaires auraient inversé le déclin du lac Sawa, a déclaré Aoun Diab, conseiller au ministère des Ressources en eau. Mais ceux-ci auraient directement affecté les intérêts économiques des fonctionnaires provinciaux.

Cela a perturbé un écosystème délicat et interdépendant soutenu par les rares oasis du désert.

Des espèces de poissons, impropres à la consommation humaine, servaient de nourriture à divers oiseaux migrateurs vulnérables qui séjournaient le long de ses rives. Une fois les poissons partis, les oiseaux devront également dévier leur passage saisonnier ou périr, a déclaré al-Obeidi.

Et l’avenir est sur le point d’apporter plus de difficultés, avec des prédictions alarmantes d’un stress hydrique accru. Le ministère des Ressources en eau a déclaré que les niveaux d’eau avaient diminué de 60% par rapport à l’année dernière en 2022.

Le lac Sawa est « une étude de cas sur le changement climatique en Irak », a déclaré al-Obeidi. “C’est l’avenir.”

Mais le lac est aussi un fantôme de son passé glorieux.

Seul plan d’eau près de la ville de Samawah, la région comptait des milliers de touristes par an. Leurs déchets – bouteilles d’eau, canettes de soda et tongs abandonnées – restent le long des rives asséchées comme une ode à ce que la région appauvrie a perdu.

Les installations de vacances construites il y a des décennies sont à moitié terminées. La plupart ont été pillés après la guerre du Golfe dans les années 1990, puis après l’invasion menée par les États-Unis en 2003 qui a renversé le dictateur Saddam Hussein.

En 2014, le lac Sawa a été nommé site Ramsar, une désignation internationale pour les zones humides importantes, devenant ainsi une zone rare nécessitant une protection. Un grand panneau d’affichage marquant l’occasion surplombe le site. Les autorités locales espéraient que cela stimulerait le tourisme et les ressources gouvernementales pour reprendre le développement de la région. Des plans ont été élaborés pour paver les routes et les allées autour du lac, ainsi que des lignes électriques et des projets d’eau.

En fin de compte, ceux-ci n’ont pas transpiré.

L’air chaud était lourd alors qu’al-Aqouli jetait un dernier regard sur le lac avant de partir.

“Croyez-moi, c’était magnifique”, a-t-il déclaré.

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