Critique : « Jackie & Moi », de Louis Bayard

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Le 10ème roman de Louis Bayard, JACKIE & MOI (Algonquin, 352 pages, 27,99 $), commence par une rencontre fortuite. Notre narrateur, Lem Billings, est dans l’East Village lorsqu’il aperçoit une silhouette familière déambulant sur l’avenue A dans une jupe en lin, un chemisier noir et des lunettes de soleil Nina Ricci. “Je suis gêné de dire qu’à sa vue, j’ai fait ce que font tous les New-Yorkais”, nous dit Lem. “Arrêté et bouche bée.”

L’année est 1981, et la femme est la vieille amie de Lem, Jacqueline Kennedy Onassis ; il ne l’a pas vue depuis six ans. Nous ne connaissons pas les circonstances de leur séparation, ni pourquoi il ne dit pas bonjour, mais Lem promet de raconter l’histoire de “la Jackie que personne d’autre ne connaissait à part moi”. Il dit aux lecteurs : « La seule partie difficile sera de me retrouver dans le mix. Car, bien sûr, j’étais là aussi. Une version. Ce qui, en ce moment, donne l’impression qu’il veut être connu aussi, peu importe le compte.

Bayard, un vétéran de l’imagination des relations présidentielles (“Courting Mr. Lincoln”, “Roosevelt’s Beast”), ouvre sa page de remerciements avec un avertissement selon lequel “Jackie & Me” est, “sans excuses, une œuvre de fiction et un exercice d’histoire alternative .” Son sujet était une personne réelle : Kirk LeMoyne Billings, qui a rencontré John F. Kennedy à l’adolescence et est devenu un fixateur et un confident de longue date pour son ami. Billings était gay, un fait auquel il est fait allusion mais jamais mentionné dans “Jackie & Me”. Sa solitude est un personnage invisible à chaque page.

Lem rencontre la jeune Jackie Bouvier en 1952, lorsqu’il accompagne Kennedy – alors membre du Congrès ambitieux – pour venir la chercher pour une réunion chez Bobby et Ethel Kennedy. Sa première impression est prémonitoire : lorsqu’il la voit debout à l’extérieur de Merrywood, sa grande maison d’enfance, il pense : « Elle n’a pas plus l’air d’y appartenir que moi.

Les deux étrangers se sont bien entendus et Jack dépend de son ami non menaçant pour divertir Jackie pendant qu’il jette les bases d’une carrière politique. Le dimanche après-midi, on voit Lem et Jackie flâner à Dumbarton Oaks ou au Smithsonian. Finalement, ils s’aventurent dans la propriété familiale de Kennedy à Hyannisport, où ils endurent des séries interminables de charades et de matchs de football.

Lem est protecteur envers Jackie, attentif d’une manière que Jack ne l’est pas. À travers ses yeux, nous apprenons à la connaître en tant que jeune femme pleine d’esprit, opiniâtre et motivée, le précurseur aux yeux étoilés de la première dame élégante et de la tragique veuve voilée qui la supplantera dans l’imaginaire populaire. Quel plaisir de voir Jackie prendre des photos pour sa rubrique de journal, présentant des réponses d’inconnus à des questions telles que “Si vous étiez mis à l’isolement et ne pouviez prendre qu’un seul livre, quel serait-il?” Ses questions évoluent avec sa relation – par exemple, “Les couples fiancés devraient-ils révéler leur passé?”

Bayard montre comment Jackie a courageusement assumé la famille bruyante de Jack, ses ambitions stratosphériques, ses problèmes de santé et ses badinages. Mais la vraie star de cette histoire est Lem, qui est pris dans l’attraction gravitationnelle entre un vieil ami et un nouveau. À qui doit-il une plus grande dette d’honnêteté – Jack, qui l’a embrassé comme un frère mais demande trop comme intermédiaire; ou Jackie, une âme sœur dont les options sont aussi limitées que celles de Lem, grâce aux contraintes corsetées de l’époque ? Bien sûr, Jackie ne veut peut-être pas entendre ce que Lem a à dire sur les réalités d’être proche de Jack. Et il est peut-être juste un tout petit peu jaloux de leur avenir.

Il y a des moments dans “Jackie & Me” où je me suis demandé comment Lem aurait pu savoir ce que Jack et Jackie se disaient quand ils étaient seuls dans une chambre d’amis ou sur le siège arrière de sa voiture. Mais c’était un tel plaisir voyeuriste d’être une mouche sur le mur (ou le pare-brise), et Bayard est un conteur si exubérant, que j’étais heureux de mettre de côté mon incrédulité.

Même si vous n’êtes pas un passionné de Kennedy – même si votre grand-mère n’avait pas de photo encadrée de JFK dans sa cuisine, comme la mienne en avait, aux côtés d’une du pape Jean-Paul II – cette histoire élégante, sexy et nostalgique persistera comme celle de Jackie. parfum signature de Pall Malls et Château Krigler 12. C’est un bouquet compliqué d’amer et de sucré.

  • Imaginez-vous à la place de Lem. Que ferais-tu différemment? Pourriez-vous avertir Jackie qu’elle se jetait, en un sens, sur les loups ? Ou croiriez-vous, comme lui, que son intelligence la sauverait ?

  • Lem surprend Jackie le décrivant comme “ce type drôle et confortable”. Pourquoi était-ce tout ce à quoi il aspirait ? Avait-il le choix ?

“Jack et Lem”, de David Pitts. Bayard décrit le livre de Pitts comme la « version non fictive définitive » de la vie de Lem Billings. Le livre commence lorsque les garçons étaient des étudiants de 15 ans à Choate. “Les sentiments de Lem pour Jack allaient au-delà de l’amitié”, écrit Pitts. “Jack a rejeté les ouvertures sexuelles, mais pas l’amitié.”

« Destiné à être », par Emily Giffin. Si vous recherchez des Kennedys plus fictifs, ce page-turner animé s’inspire de la parade nuptiale de John F. Kennedy Jr. et de Carolyn Bessette Kennedy, qui sont morts ensemble dans un accident de petit avion en 1999. Giffin écrit : « J’ai souvent me demander Et qu’est-ce qui se passerait si Et c’est à cette question que je reviens toujours quand je pense à John et Carolyn. Et si John n’avait pas piloté son avion cette nuit-là ?

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